El éxito absoluto es la suerte. El éxito relativo es el trabajo duro.

En 1997, Warren Buffett, el famoso inversor y multimillonario, propuso un experimento mental.

“Imagina que faltan 24 horas para que nazcas,” dijo, “y un genio viene a ti.” 1

“El genio dice que puedes determinar las reglas de la sociedad en la que vas a entrar y que puedes diseñar lo que quieras. Puedes diseñar las reglas sociales, las reglas económicas, las reglas gubernamentales. Y esas reglas van a prevalecer durante toda tu vida y la de tus hijos y tus nietos.”

“Pero hay una trampa,” dijo.

“No sabes si vas a nacer rico o pobre, hombre o mujer, enfermo o sano, en Estados Unidos o en Afganistán. Lo único que sabes es que puedes sacar una bola de un barril con 5.800 millones de bolas. Y ese eres tú.2

“En otras palabras,”continúa Buffett, “vas a participar en lo que yo llamo la lotería de los ovarios. Y eso es lo más importante que te va a pasar en tu vida. Va a determinar mucho más que la escuela a la que vas, lo duro que trabajas, todo tipo de cosas.” 3

Buffett lleva mucho tiempo defendiendo el papel de la suerte en el éxito. En su Carta Anual de 2014, escribió: “Por suerte, [mi socio comercial] Charlie y yo nacimos en Estados Unidos, y estamos eternamente agradecidos por las asombrosas ventajas que nos ha dado este accidente de nacimiento.” 4

Cuando se explica de esta manera, parece difícil negar la importancia de la suerte, el azar y la buena fortuna en la vida. Y, efectivamente, estos factores desempeñan un papel fundamental. Pero consideremos una segunda historia.

El poder del trabajo duro

Con un medicamento probado en la mano, ahora era el momento de realizar ensayos en humanos. Por desgracia, en ese momento no había centros en China que realizaran ensayos con nuevos medicamentos. Y debido al secreto del proyecto, no se podía acudir a un centro fuera del país.

Habían llegado a un callejón sin salida.

Fue entonces cuando Tu se ofreció a ser el primer sujeto humano en probar la medicación. En uno de los movimientos más audaces de la historia de la ciencia médica, ella y otros dos miembros del Proyecto 523 se infectaron con malaria y recibieron las primeras dosis de su nuevo medicamento.

Funcionó.

Sin embargo, a pesar de su descubrimiento de un medicamento revolucionario y de su voluntad de poner su propia vida en peligro, a Tu se le impidió compartir sus hallazgos con el mundo exterior. El gobierno chino tenía normas estrictas que bloqueaban la publicación de cualquier información científica.

No se dejó intimidar. Tu continuó su investigación, y acabó aprendiendo la estructura química del fármaco -un compuesto conocido oficialmente como artemisinina- y pasó a desarrollar también un segundo medicamento antipalúdico.

No fue hasta 1978, casi una década después de que empezara y tres años después de que terminara la guerra de Vietnam, cuando el trabajo de Tu se dio a conocer finalmente al mundo exterior. Tendría que esperar hasta el año 2000 para que la Organización Mundial de la Salud recomendara el tratamiento como defensa contra la malaria.

En la actualidad, el tratamiento con artemisinina se ha administrado más de mil millones de veces a pacientes con paludismo. Se cree que ha salvado millones de vidas. Tu Youyou es la primera ciudadana china en recibir un Premio Nobel, y la primera persona china en recibir el Premio Lasker por sus importantes contribuciones a la ciencia médica.

¿Suerte o trabajo duro?

Tu Youyou no tuvo una suerte fabulosa. Mi dato favorito sobre ella es que no tiene ningún título de postgrado, ni experiencia investigadora en el extranjero, ni es miembro de ninguna de las academias nacionales chinas, lo que le ha valido el apodo de “La Profesora de los Tres No$0027s”. 6

Pero era muy trabajadora. Persistente. Diligente. Impulsada. Durante décadas no se rindió y ayudó a salvar millones de vidas. Su historia es un brillante ejemplo de lo importante que puede ser el trabajo duro para alcanzar el éxito.

Hace un momento, parecía razonable que la lotería de los ovarios determinara la mayor parte de tu éxito en la vida, pero la idea de que el trabajo duro es importante parece igual de razonable. Cuando trabajas duro, normalmente obtienes mejores resultados de los que obtendrías con menos esfuerzo. Aunque no podemos negar la importancia de la suerte, todo el mundo parece tener la sensación de que el trabajo duro realmente marca la diferencia.

Entonces, ¿qué es lo que determina el éxito? Trabajo duro o buena suerte Esfuerzo o azar Creo que todos entendemos que ambos factores desempeñan un papel, pero me gustaría darte una respuesta mejor que “Depende.”

Aquí tienes dos formas de ver la cuestión.

Éxito absoluto frente a éxito relativo

Una forma de responder a esta pregunta es decir La suerte importa más en sentido absoluto y el trabajo duro importa más en sentido relativo.

El punto de vista absoluto considera tu nivel de éxito en comparación con el de los demás. Lo que hace que alguien sea el mejor del mundo en un ámbito concreto Cuando se considera a este nivel, el éxito es casi siempre atribuible a la suerte. Incluso si tomas una buena decisión inicial -como la de Bill Gates de crear una empresa informática-, no puedes comprender todos los factores que causan resultados de primera clase.

Por regla general, cuanto más salvaje es el éxito, más extremas e improbables son las circunstancias que lo han provocado. A menudo es una combinación de los genes adecuados, las conexiones adecuadas, el momento oportuno y mil otras influencias que nadie es lo suficientemente sabio como para predecir.

También está el punto de vista relativo, que considera tu nivel de éxito en comparación con los que son similares a ti.¿Qué pasa con los millones de personas que recibieron niveles similares de educación, crecieron en barrios similares o nacieron con niveles similares de talento genético? Cuanto más local es la comparación, más se determina el éxito por el trabajo duro. Cuando te comparas con quienes han tenido niveles similares de suerte, la diferencia está en tus hábitos y elecciones.

El éxito absoluto es la suerte. El éxito relativo son las elecciones y los hábitos.

De esta definición se desprende naturalmente una idea importante: A medida que los resultados son más extremos, el papel de la suerte aumenta. Es decir, a medida que uno tiene más éxito en un sentido absoluto, podemos atribuir una mayor proporción de su éxito a la suerte.

Como escribió Nassim Taleb en Fooled by Randomness, “El éxito leve puede explicarse por las habilidades y el trabajo. El éxito salvaje es atribuible a la varianza.”

Ambas historias son ciertas

A veces la gente tiene problemas para mantener simultáneamente estas dos ideas. Se tiende a hablar de los resultados en un sentido global o en un sentido local.

La visión absoluta es más global. ¿Qué explica la diferencia entre una persona rica nacida en Estados Unidos y otra nacida en la extrema pobreza y que vive con menos de un dólar al día? Cuando se habla del éxito desde este punto de vista, la gente dice cosas como: “¿Cómo no puedes ver tus privilegios?

La visión relativa es más local. ¿Qué explica la diferencia de resultados entre tú y todos los que fueron a la misma escuela o crecieron en el mismo barrio o trabajaron en la misma empresa? Cuando se considera el éxito desde un punto de vista local, la gente dice cosas como: “¿Sabes lo mucho que he trabajado? Si mi éxito se debe a la suerte o a mi entorno, ¿cómo es que mis vecinos o compañeros de clase o de trabajo no consiguieron lo mismo?”

Ambas historias son ciertas. Sólo depende de la lente con la que veas la vida.

La pendiente del éxito

Hay otra forma de examinar el equilibrio entre la suerte y el trabajo duro, que consiste en considerar cómo influye el éxito a lo largo del tiempo.

Imagina que puedes representar el éxito en un gráfico. El éxito se mide en el eje Y. El tiempo se mide en el eje X. Y cuando naces, la bola que sacas de la lotería de los ovarios de Buffett$0027 determina la intersección Y. Los que nacen con suerte empiezan más arriba en el gráfico. Los que nacen en circunstancias más difíciles empiezan más abajo.

Esta es la clave: sólo puedes controlar la pendiente de tu éxito, no tu posición inicial.

En Hábitos atómicos, escribí: “No importa el éxito o el fracaso que tengas ahora mismo. Lo que importa es si tus hábitos te están poniendo en el camino hacia el éxito. Deberías preocuparte mucho más por tu trayectoria actual que por tus resultados actuales.”

Con una pendiente positiva y suficiente tiempo y esfuerzo, puede que incluso seas capaz de recuperar el terreno perdido por la mala suerte. Me pareció que esta cita lo resumía muy bien: “Cuanto más tiempo pasa desde el inicio de una carrera, menos importa la ventaja que hayan conseguido los demás.”7

Esto no siempre es cierto, por supuesto. Una enfermedad grave puede acabar con tu salud. Un fondo de pensiones que se hunde puede arruinar tus ahorros para la jubilación. Del mismo modo, a veces la suerte proporciona una ventaja (o desventaja) sostenida. De hecho, un estudio descubrió que, si el éxito se mide por la riqueza, las personas más exitosas son casi con toda seguridad las que tienen un talento moderado y una suerte notable. 8

En cualquier caso, es imposible divorciar ambas cosas. Ambos son importantes y el trabajo duro suele tener un papel más importante a medida que pasa el tiempo.

Esto es cierto no sólo para superar la mala suerte, sino también para aprovechar la buena.Puede que Bill Gates haya sido increíblemente afortunado al fundar Microsoft en el momento adecuado de la historia, pero sin décadas de duro trabajo, la oportunidad se habría desperdiciado. El tiempo erosiona cualquier ventaja. 9 En algún momento, la buena suerte requiere trabajo duro si se quiere mantener el éxito.

Cómo poner la suerte de tu lado

Por definición, la suerte está fuera de tu control. Aun así, es útil comprender el papel que desempeña y cómo funciona para poder prepararte para cuando la fortuna (o la desgracia) se cruce en tu camino.

En su fantástica charla, Tú y tu investigación, el matemático e ingeniero informático Richard Hamming resumió lo que se necesita para hacer un gran trabajo diciendo: “Hay, efectivamente, un elemento de suerte, y no lo hay$0027. La mente preparada encuentra tarde o temprano algo importante y lo hace. Así que sí, es suerte. La cosa concreta que haces es suerte, pero que hagas algo no lo es.” 10

Puedes aumentar tu superficie de buena suerte actuando. 11 El forrajeador que explora ampliamente encontrará muchos terrenos inútiles, pero también es más probable que tropiece con un abundante parche de bayas que la persona que se queda en casa. Del mismo modo, la persona que trabaja duro, persigue la oportunidad y prueba más cosas tiene más probabilidades de tropezar con un golpe de suerte que la persona que espera. Gary Player, el famoso golfista y ganador de nueve campeonatos importantes, ha dicho: “Cuanto más duro practico, más suerte tengo.”

Al final, no podemos controlar nuestra suerte -buena o mala-, pero sí podemos controlar nuestro esfuerzo y preparación. La suerte nos sonríe a todos de vez en cuando. Y cuando lo hace, la forma de honrar tu buena suerte es trabajar duro y aprovecharla al máximo.

Notas a pie de página

  1. Buffett ha contado esta historia en múltiples ocasiones. Las citas de esta sección son una combinación de sus versiones de la reunión anual de accionistas de Berkshire Hathaway de 1997 y de un discurso que pronunció ante estudiantes de la Universidad de Florida en 1998. Las citas han sido ligeramente editadas para mayor claridad. Además, me gustaría dar las gracias a J.D. Roth, ya que originalmente descubrí esta historia a través de su sitio web, Get Rich Slowly.
  2. 5.800 millones era el número de personas en el mundo en 1997. Hoy, ese cubo contendría más de 7.600 millones de bolas.
  3. Creo que Buffett está parafraseando una teoría moral conocida como el “Veil de la Ignorancia” y propuesta originalmente por el filósofo John Rawls. Buffett (y Rawls) utilizan este experimento mental como una forma de debatir los tipos de sistemas sociales que deberíamos construir en la sociedad. Buffett termina diciendo: “Ahora, ¿qué tipo de mundo quieres diseñar? Vas a querer un sistema que no deje atrás a la persona que accidentalmente se equivocó de pelota y no está bien conectada a este sistema en particular.”
  4. Carta de 2014 a los accionistas de Berkshire por Warren Buffett.
  5. “De la rama a la cabecera: Youyou Tu recibe el Premio Lasker~DeBakey de Investigación Médica Clínica 2011 por descubrir la artemisinina como tratamiento contra la malaria” de Ushma S. Neill. 12 de septiembre de 2011.
  6. “Un científico chino gana el Premio Nobel de Medicina; China saluda al galardonado con una reflexión” por Luxiao Zou. 6 de octubre de 2015.
  7. Tweet de @mmay3r. 26 de mayo de 2017.
  8. “Talento vs. Suerte: el papel del azar en el éxito y el fracaso” de Pluchino. A. E. Biondo, A. Rapisarda.
  9. Esta es una adaptación de una cita de Matt Ridley, “Una de las características peculiares de la historia es que el tiempo siempre erosiona la ventaja.”
  10. Lo mismo puede decirse de la mala suerte. La dificultad concreta por la que pasas es mala suerte y aleatoria, pero que experimentes alguna dificultad no lo es. La vida viene de todos en algún momento. Ésta es una de las razones por las que es importante practicar la inversión y prepararse para las dificultades, aunque no sepas qué forma adoptarán.
  11. Creo que esta idea de “aumentar tu superficie para la suerte” procede originalmente de The Startup of You, de Ben Casnocha y Reid Hoffman, pero yo me enteré de ella a través de Greg Nance.

Deja un comentario

Si continúas usando este sitio, aceptas el uso de cookies. Más información

Los ajustes de cookies en esta web están configurados para «permitir las cookies» y ofrecerte la mejor experiencia de navegación posible. Si sigues usando esta web sin cambiar tus ajustes de cookies o haces clic en «Aceptar», estarás dando tu consentimiento a esto.

Cerrar