El famoso biólogo Louis Agassiz sobre el aprendizaje por observación

Louis Agassiz, el famoso biólogo suizo, colocó un espécimen de pez en la mesa frente a su estudiante de posgrado.

“Eso es sólo un pez luna,” dijo el estudiante.

“Ya lo sé,” respondió Agassiz.

Continuó, “Escribe una descripción de la misma. Averigua lo que puedas sin dañar el espécimen. Cuando crea que has hecho el trabajo te interrogaré.” 1

El arte de comparar objetos

Después de su investigación sobre el pez luna, el alumno de Agassiz escribió: “He aprendido el arte de comparar objetos.” ¿Cómo se compara este diente con el de al lado? ¿Cómo se compara esta escama con la del lado opuesto? ¿Cómo se compara la simetría de la mitad inferior del pez con la mitad superior?

El arte de comparar objetos es una estrategia extraordinariamente útil en muchos ámbitos de la vida. Por ejemplo, el levantamiento de pesas.

Durante los primeros cinco años que levanté pesas, obtuve resultados mediocres en el mejor de los casos. Supuse que era la información lo que me frenaba. Al igual que mucha gente, pensé que una vez que encontrara la rutina de entrenamiento adecuada, estaría lista. Suponía que simplemente no había alcanzado el siguiente nivel porque no había encontrado la información adecuada. De lo que no me di cuenta fue de que mi búsqueda de la fórmula perfecta prefabricada me impedía observar mis resultados reales.

Cuando empecé a observar con más atención y concentración, me di cuenta de que mi cuerpo tendía a responder mejor a un mayor volumen que a una mayor intensidad. Me di cuenta de que me faltaba fuerza fundamental en movimientos importantes como la sentadilla y el peso muerto. Pude utilizar estos descubrimientos observacionales para adaptar mi entrenamiento a mis necesidades y, posteriormente, lograr avances mucho mayores gracias a ello. Fue a través de la comparación de lo que estaba haciendo con lo que realmente funcionaba para mí que hice progresos.

Haz el trabajo por ti mismo

Cuando Richard Feynman, el brillante físico, estaba trabajando en una nueva teoría de la desintegración beta, se dio cuenta de algo sorprendente. Durante años, los expertos habían dicho que la desintegración beta se producía de una manera determinada, pero cuando Feynman realizó realmente los experimentos siguió obteniendo un resultado diferente.

Finalmente, Feynman investigó los datos originales en los que todos los expertos basaban su teoría y descubrió que el estudio era defectuoso. Durante años, ¡nadie se había molestado en leer o repetir el estudio original! Todos los expertos se limitaron a citarse unos a otros y a utilizar sus opiniones mutuas como justificación de la teoría. Entonces llegó Feynman y lo puso todo patas arriba, simplemente porque él mismo hizo los cálculos. 4

Mira y compruébalo tú mismo

Escoge cualquier sector de la vida y verás que muy pocas personas hacen realmente el trabajo.

En lugar de leer el estudio original, la mayoría de la gente cita el titular de una fuente secundaria. En lugar de pasar 100 horas observando cada detalle de un pez, la mayoría de los estudiantes de biología buscan la descripción del pez en Internet. Cuando la mayoría de la gente dice: “He leído un artículo sobre el cambio climático,” lo que realmente quiere decir es: “He leído el título de un artículo sobre el cambio climático.”

Esta es exactamente la razón por la que hacer el trabajo aburrido con más constancia es en realidad una ventaja competitiva. Ignora los consejos de los expertos y presta atención a lo que te da resultados.

Mira y compruébalo tú mismo.

Notas a pie de página

  1. Esta historia de Agassiz ha sido contada por dos fuentes diferentes. En primer lugar, en la Autobiografía de Nathaniel Southgate Shaler, que fue alumno de Agassiz. En segundo lugar, en el libro clásico de Ezra Pound, El ABC de la lectura (Kindle). La versión de Pound se conoce como la Parábola del Pez Sol y se desvía ligeramente de las fuentes originales. He hecho todo lo posible para representar a Agassiz con exactitud.
  2. Por lo que sé, éste era un comportamiento bastante habitual en Agassiz. Al parecer, “encerraba a un estudiante en una habitación llena de caparazones de tortuga, langosta u ostra, sin un libro ni una palabra que le ayudara, y no le dejaba salir hasta que hubiera descubierto todas las verdades que contenían los objetos.” (Fuente: Discurso de William James en la recepción de la Sociedad Americana de Naturalistas el 30 de diciembre de 1896).
  3. Autobiografía de Nathaniel Southgate Shaler. Página 99.
  4. ¡Seguro que está de broma, Sr. Feynman! (audiolibro) por Richard Feynman. Páginas 254-255.

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