Elon Musk habla del poder de pensar por uno mismo

El pensamiento de primeros principios, que a veces se denomina razonamiento de primeros principios, es una de las estrategias más eficaces que se pueden emplear para descomponer problemas complicados y generar soluciones originales. También puede ser el mejor enfoque para aprender a pensar por uno mismo.

El enfoque de los primeros principios ha sido utilizado por muchos grandes pensadores, como el inventor Johannes Gutenberg, el estratega militar John Boyd y el filósofo de la antigüedad Aristóteles, pero nadie encarna la filosofía del pensamiento de los primeros principios con más eficacia que el empresario Elon Musk.

En 2002, Musk comenzó su búsqueda para enviar el primer cohete a Marte, una idea que acabaría convirtiéndose en la empresa aeroespacial SpaceX.

Desde el principio se encontró con un gran reto. Tras visitar a varios fabricantes aeroespaciales de todo el mundo, Musk descubrió que el coste de la compra de un cohete era astronómico: hasta 65 millones de dólares. Dado el elevado precio, empezó a replantearse el problema.1

“Tiendo a enfocar las cosas desde el marco de la física,” dijo Musk en una entrevista. “La física te enseña a razonar a partir de los primeros principios y no por analogía. Así que me dije, vale, veamos los primeros principios. Qué es un cohete hecho de aleaciones de aluminio de grado aeroespacial, más algo de titanio, cobre y fibra de carbono. Entonces pregunté, ¿cuál es el valor de esos materiales en el mercado de productos básicos Resultó que el costo de los materiales de un cohete era alrededor del dos por ciento del precio típico.”2

En lugar de comprar un cohete terminado por decenas de millones, Musk decidió crear su propia empresa, comprar las materias primas a bajo precio y construir los cohetes él mismo. Así nació SpaceX.

En pocos años, SpaceX había reducido el precio del lanzamiento de un cohete en casi 10 veces sin dejar de obtener beneficios. Musk utilizó el pensamiento de los primeros principios para reducir la situación a los fundamentos, evitar los altos precios de la industria aeroespacial y crear una solución más eficaz.3

El pensamiento de primeros principios es el acto de reducir un proceso a las partes fundamentales que sabes que son verdaderas y construir a partir de ahí. Analicemos cómo puede utilizar el pensamiento de primeros principios en su vida y en su trabajo.

¿Qué puedes crear a partir de estas piezas individuales? Una opción es hacer una moto de nieve combinando el manillar y el asiento de la moto, las bandas de rodadura metálicas del depósito, y el motor y los esquís del barco.

Este es el proceso del pensamiento de primeros principios en pocas palabras. Es un ciclo que consiste en descomponer una situación en las piezas fundamentales y luego volver a unirlas de una manera más eficaz. Deconstruir y luego reconstruir.

Cómo los primeros principios impulsan la innovación

El ejemplo de la moto de nieve también pone de manifiesto otra característica del pensamiento de primeros principios, que es la combinación de ideas de campos aparentemente no relacionados. Un tanque y una bicicleta parecen no tener nada en común, pero las piezas de un tanque y una bicicleta pueden combinarse para desarrollar innovaciones como una moto de nieve.

Muchas de las ideas más rompedoras de la historia han sido el resultado de reducir las cosas a los primeros principios y luego sustituir una de las piezas clave por una solución más eficaz.

Por ejemplo, Johannes Gutenberg combinó la tecnología de una prensa de tornillo -un dispositivo utilizado para hacer vino- con tipos móviles, papel y tinta para crear la imprenta. Los tipos móviles se habían utilizado durante siglos, pero Gutenberg fue la primera persona que tuvo en cuenta las partes constitutivas del proceso y adaptó la tecnología de un campo totalmente diferente para hacer la impresión mucho más eficiente. El resultado fue una innovación que cambió el mundo y la distribución generalizada de información por primera vez en la historia.7

La mejor solución no está donde todo el mundo busca.

El pensamiento de primeros principios te ayuda a reunir información de diferentes disciplinas para crear nuevas ideas e innovaciones. Empiezas por llegar a los hechos. Una vez que tienes una base de hechos, puedes elaborar un plan para mejorar cada pequeña pieza. Este proceso lleva naturalmente a explorar ampliamente en busca de sustitutos mejores.

El reto de razonar a partir de los primeros principios

El pensamiento de primeros principios puede ser fácil de describir, pero bastante difícil de practicar. Uno de los principales obstáculos para el pensamiento de primeros principios es nuestra tendencia a optimizar la forma en lugar de la función . La historia de la maleta es un ejemplo perfecto.

En la antigua Roma, los soldados utilizaban bolsas de cuero de mensajero y carteras para llevar comida mientras cabalgaban por el campo. Al mismo tiempo, los romanos tenían muchos vehículos con ruedas, como carros, carruajes y carretas. Y sin embargo, durante miles de años, a nadie se le ocurrió combinar la bolsa y la rueda. La primera maleta con ruedas no se inventó hasta 1970, cuando Bernard Sadow transportaba su equipaje por un aeropuerto y vio a un trabajador haciendo rodar una pesada máquina sobre un patín con ruedas.8

A lo largo de los años 1800 y 1900, las bolsas de cuero se especializaron para usos particulares: mochilas para la escuela, mochilas para el senderismo, maletas para viajar. Las cremalleras se añadieron a las bolsas en 1938. Las mochilas de nylon se vendieron por primera vez en 1967.9 A pesar de estas mejoras, la forma de la bolsa siguió siendo en gran medida la misma. Los innovadores se dedicaron a hacer ligeras iteraciones sobre el mismo tema.

Lo que parece una innovación es a menudo una iteración de formas anteriores más que una mejora de la función principal. Mientras todos los demás se centraban en cómo construir una bolsa mejor (forma), Sadow se planteó cómo almacenar y trasladar las cosas de forma más eficiente (función).

Cómo pensar por sí mismo

La tendencia humana a la imitación es un obstáculo común para el pensamiento de primeros principios.Cuando la mayoría de la gente imagina el futuro, proyecta la forma actual hacia adelante en lugar de proyectar la función hacia adelante y abandonar la forma.

Por ejemplo, al criticar el progreso tecnológico, algunas personas preguntan: “¿Dónde están los coches voladores?”

Esta es la cuestión: tenemos coches voladores. Se llaman aviones. Las personas que se hacen esta pregunta se centran tanto en la forma (un objeto volador que se parece a un coche) que pasan por alto la función (el transporte en vuelo).10 A esto se refiere Elon Musk cuando dice que la gente suele “vivir la vida por analogía.”

Desconfía de las ideas que heredas. Las viejas convenciones y las formas anteriores suelen aceptarse sin cuestionarlas y, una vez aceptadas, ponen un límite a la creatividad.11

Esta diferencia es una de las distinciones clave entre la mejora continua y el pensamiento de primeros principios. La mejora continua tiende a producirse dentro de los límites establecidos por la visión original. En comparación, el pensamiento de primeros principios requiere que se abandone la fidelidad a las formas anteriores y se ponga la función en primer plano. ¿Qué quiere conseguir? ¿Cuál es el resultado funcional que quiere conseguir?

Optimice la función. Ignora la forma. Así se aprende a pensar por uno mismo.

El poder de los primeros principios

Irónicamente, quizá la mejor manera de desarrollar ideas de vanguardia sea empezar por desglosar las cosas hasta los fundamentos. Incluso si no estás tratando de desarrollar ideas innovadoras, entender los primeros principios de tu campo es un uso inteligente de tu tiempo. Sin un firme conocimiento de los fundamentos, hay pocas posibilidades de dominar los detalles que marcan la diferencia en los niveles de competición de élite.

Toda innovación, incluso las más rompedoras, requiere un largo periodo de iteración y mejora. La empresa que encabeza este artículo, SpaceX, realizó muchas simulaciones, hizo miles de ajustes y necesitó múltiples pruebas antes de averiguar cómo construir un cohete asequible y reutilizable.

El pensamiento basado en los primeros principios no elimina la necesidad de mejorar continuamente, pero sí altera la dirección de la mejora. Si no se razona según los primeros principios, se pasa el tiempo haciendo pequeñas mejoras en una bicicleta en lugar de en una moto de nieve. El pensamiento basado en los primeros principios te sitúa en una trayectoria diferente.

Si quiere mejorar un proceso o una creencia existente, la mejora continua es una gran opción. Si quieres aprender a pensar por ti mismo, razonar desde los primeros principios es una de las mejores maneras de hacerlo.

Notas a pie de página

  1. Cuando Musk estudió originalmente la posibilidad de contratar a otra empresa para enviar un cohete de la Tierra a Marte, le ofrecieron precios de hasta 65 millones de dólares. También viajó a Rusia para ver si podía comprar un misil balístico intercontinental (ICBM), que podría ser adaptado para el vuelo espacial. Era más barato, pero todavía en el rango de 8 a 20 millones de dólares.
  2. “Elon Musk$0027s Mission to Mars,” Chris Anderson, Wired.
  3. “SpaceX y atreverse a pensar en grande,” Steve Jurvetson. 28 de enero de 2015.
  4. “La Metafísica,” Aristóteles, 1013a14-15
  5. Artículo de Wikipedia sobre los primeros principios
  6. El ejemplo de la moto de nieve lo encontré originalmente en The OODA Loop: How to Turn Uncertainty Into Opportunity de Taylor Pearson.
  7. Historia de “De dónde vienen las buenas ideas,” Steven Johnson
  8. Historia de “Reinventar la maleta añadiendo la rueda,” Joe Sharkey, The New York Times
  9. “Una breve historia de la mochila moderna,” Elizabeth King, Time
  10. Sugerencia a Benedict Evans por sus tweets que inspiraron este ejemplo.
  11. Los estereotipos caen en este estilo de pensamiento. “Oh, una vez conocí a una persona pobre que era tonta, así que todos los pobres deben ser tontos.” Y así sucesivamente. Cada vez que juzgamos a alguien por su condición de grupo y no por sus características individuales, estamos razonando sobre él por analogía.

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