No empieces de cero: Cómo surgen las ideas innovadoras

En 2010, Thomas Thwaites decidió que quería construir una tostadora desde cero. Entró en una tienda, compró la tostadora más barata que encontró, y enseguida se fue a casa y la desmontó pieza a pieza.

Thwaites había supuesto que la tostadora sería una máquina relativamente sencilla. Sin embargo, cuando terminó de deconstruirla, había más de 400 componentes esparcidos por el suelo. La tostadora contenía más de 100 materiales diferentes, siendo tres de los principales el plástico, el níquel y el acero.

Decidió crear primero los componentes de acero. Tras descubrir que se necesitaba mineral de hierro para fabricar acero, Thwaites llamó a una mina de hierro de su región y preguntó si le dejarían utilizar una parte para el proyecto.

Sorprendentemente, aceptaron.

El proyecto de la tostadora

La victoria duró poco.

Cuando llegó el momento de crear la carcasa de plástico para su tostadora, Thwaites se dio cuenta de que necesitaría petróleo crudo para fabricar el plástico. Esta vez, llamó a BP y les pidió que le llevaran a una plataforma petrolífera y le prestaran petróleo para el proyecto. Se negaron inmediatamente. Parece que las compañías petroleras no son tan generosas como las minas de hierro.

Thwaites tuvo que conformarse con recoger restos de plástico y fundirlos para darles forma a la caja de su tostadora.Esto no es tan fácil como parece. La tostadora casera acabó pareciendo más un pastel derretido que un aparato de cocina.

Este patrón continuó durante todo el proyecto de la tostadora. Era casi imposible avanzar sin la ayuda de algún proceso previo. Para crear los componentes de níquel, por ejemplo, tuvo que recurrir a fundir monedas antiguas. Más tarde diría: “Me di cuenta de que si empezabas absolutamente de cero podías pasarte fácilmente la vida haciendo una tostadora.” 1

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Empezar de cero suele ser una mala idea.

Con demasiada frecuencia, asumimos que las ideas innovadoras y los cambios significativos requieren una pizarra en blanco. Cuando los proyectos empresariales fracasan, decimos cosas como, “Volvamos a la mesa de dibujo.” Cuando consideramos los hábitos que nos gustaría cambiar, pensamos, “Sólo necesito un nuevo comienzo.” Sin embargo, el progreso creativo rara vez es el resultado de desechar todas las ideas e innovaciones anteriores y reimaginar el mundo por completo.

Consideremos un ejemplo de la naturaleza:

Algunos expertos creen que las plumas de las aves evolucionaron a partir de las escamas de los reptiles. A través de las fuerzas de la evolución, las escamas se convirtieron gradualmente en pequeñas plumas, que al principio se utilizaban para calentar y aislar. Con el tiempo, estas pequeñas pelusas se convirtieron en plumas más grandes capaces de volar.

No hubo un momento mágico en el que el reino animal dijera: “Empecemos de cero y creemos un animal que pueda volar.” El desarrollo de las aves voladoras fue un proceso gradual de iteración y ampliación de ideas que ya funcionaban. 2

El proceso de vuelo humano siguió un camino similar. Solemos reconocer a Orville y Wilbur Wright como los inventores del vuelo moderno. Sin embargo, rara vez hablamos de los pioneros de la aviación que les precedieron, como Otto Lilienthal, Samuel Langley y Octave Chanute. Los hermanos Wright aprendieron de ellos y se basaron en su trabajo para crear la primera máquina voladora del mundo.

Las innovaciones más creativas suelen ser nuevas combinaciones de viejas ideas. Los pensadores innovadores no crean, sino que conectan. Además, la forma más eficaz de progresar suele ser mejorar un 1% lo que ya funciona, en lugar de desmontar todo el sistema y volver a empezar.

Iterar, no originar

El Proyecto Tostadora es un ejemplo de cómo a menudo no nos damos cuenta de la complejidad de nuestro mundo moderno. Cuando compras una tostadora, no piensas en todo lo que tiene que pasar antes de que aparezca en la tienda. No eres consciente del hierro que se extrae de la montaña ni del aceite que se extrae de la tierra. 3

La mayor parte de las veces no somos conscientes de la notable interconexión de las cosas. Es importante entenderlo porque en un mundo complejo es difícil ver qué fuerzas trabajan a favor y qué fuerzas trabajan en contra. Al igual que cuando compramos una tostadora, tendemos a centrarnos en el producto final y no reconocemos los numerosos procesos que conducen a él.

Cuando se trata de un problema complejo, suele ser mejor basarse en lo que ya funciona. Cualquier idea que funcione actualmente ha pasado muchas pruebas. Las ideas antiguas son un arma secreta porque ya han conseguido sobrevivir en un mundo complejo.

Iterar, no originar.

Notas a pie de página

  1. La información para este artículo se ha obtenido del sitio web personal de Thomas Thwaites, The Toaster Project, y de su charla TED titulada “How I built a toaster from scratch.”
  2. Si tienes curiosidad, creo que el reptil vivo más cercano a las aves es el cocodrilo. Te imaginas cómo las escamas de los reptiles se entrelazan y se superponen de forma similar a las plumas de las aves.
  3. La primera vez que leí sobre el Proyecto Tostadora fue en Adapt, de Tim Harford. También habla de la interconexión de nuestro mundo moderno. Es una buena lectura si te interesa la idea de aplicar el concepto de evolución a los negocios y a la vida. Lo recomiendo.

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